¿Cómo afectó el cambio climático a la caída del Imperio Romano? 1

¿Cómo afectó el cambio climático a la caída del Imperio Romano?

“Cuando planteo que la del cambio climático es una batalla entre el capitalismo y el planeta, no estoy diciendo nada que no sepamos ya. La batalla ya se está librando y, ahora mismo, el capitalismo la está ganando con holgura. La gana cada vez que se usa la necesidad de crecimiento económico como excusa para aplazar una vez más la muy necesaria acción contra el cambio climático, o para romper los compromisos de reducción de emisiones que ya se habían alcanzado”

NAOMI KLEIN

Hace unos años ya nos hicimos eco de la importancia que el cambio climático había jugado para desencadenar la guerra de Siria. Y hoy, vamos a ver cómo es de vital importancia los cambios en la naturaleza, la biodiversidad y el clima para los grandes acontecimientos de cambio político y económico.

A menudo, pensamos en la historia como una especie de historia interminable presentada por líderes humanos, tanto grandes como terribles. Lo que no consideramos es el gran papel que juega la naturaleza en esa historia. 

En los últimos años, los científicos se han interesado cada vez más en los registros climáticos que se encuentran ocultos dentro de la naturaleza: dentro de los anillos de los árboles, glaciares, cuevas e incluso restos humanos. Los beneficiarios involuntarios de este conocimiento son los historiadores, que ahora comprenden mucho mejor cómo se veía y se sentía nuestro mundo en el pasado.

Resulta que el ascenso y la caída del Imperio Romano coincidieron con un fragmento particularmente fatídico de la historia climática de nuestro planeta, para bien o para mal. No podemos atribuir el éxito de Roma o su declive solo a la naturaleza. Pero tampoco podemos descartar el papel que jugó la naturaleza. Como verá en este artículo la historia romana es absolutamente inextricable de la historia ambiental.

En este artículo descubriremos:

  • cómo los romanos ganaron la lotería climática;
  • por qué los romanos eran cortos; y
  • lo que provocó un año sin verano.

Gracias a las investigaciones científicas recientes sobre los registros climáticos naturales, ahora sabemos más que nunca sobre las condiciones ambientales que existían en la amplia extensión del Imperio Romano. El Clima Óptimo Romano coincidió con el apogeo de la prosperidad del imperio, pero este período naturalmente cálido y húmedo terminó en el año 150 d.C., marcando el comienzo de un período de inestabilidad climática combinada con importantes plagas. La Pequeña Edad de Hielo de la Antigüedad tardía y la peste bubónica pusieron una gran tensión en un imperio ya fracturado y estresado por la guerra y la invasión, y a principios del 600 d.C., casi todos sus territorios habían caído en manos del califato árabe.

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Un clima inusualmente favorable contribuyó a la prosperidad del Imperio Romano

La vida en el Imperio Romano, incluso cuando ese imperio estaba floreciendo, era dura. Las tasas de mortalidad infantil fueron elevadas. La esperanza de vida, en general, rondaba los 25 años. No había vehículos motorizados ni dispositivos de telecomunicaciones, por lo que los viajes y las comunicaciones eran increíblemente lentos. 

A pesar de estas limitaciones, los romanos pudieron formar un imperio unificado que se extendía por Europa Occidental, África del Norte y Asia Occidental. A medida que el imperio y las ciudades dentro de él se expandieron y la población explotó, los romanos se vieron obligados a extraer más y más recursos del entorno circundante. Sin embargo, nunca experimentaron una gran escasez de alimentos, ni se vieron obligados a cultivar en suelos duros o difíciles por desesperación. 

¿Por qué? Bueno, en parte, los romanos tuvieron suerte: estaban viviendo en un momento particularmente hospitalario en la historia climática de la Tierra.

En el siglo II d.C., el Imperio Romano había ralentizado su expansión y logrado una paz generalizada en su vasto territorio. En su mayor parte, las condiciones eran muy buenas: la productividad económica era alta, había suficiente comida para todos y los salarios aumentaban incluso para los trabajadores menos calificados.

La expansión y el florecimiento de Roma estaban vinculados a un régimen climático conocido como Roman Climate Optimum, o RCO. Caracterizado por un clima estable, cálido y húmedo, el RCO comenzó en los últimos dos siglos a. C. y se extendió hasta los dos primeros siglos d. C.

Durante la RCO, el sol calentó la tierra más de lo habitual; las temperaturas durante el siglo I d.C. fueron incluso más altas que las de los últimos 150 años de nuestra propia era. Al mismo tiempo, la actividad volcánica estuvo casi ausente. Esto significó que el período no vio ninguna de las temperaturas más bajas causadas cuando la ceniza volcánica bloquea el sol.

Estas condiciones fueron de gran ayuda para el Imperio Romano. Gracias al clima cálido y húmedo, los agricultores pudieron cultivar trigo y aceitunas en las montañas , ¡un territorio donde hoy nunca podrían cultivar! El norte de África era excepcionalmente fértil y proporcionaba cereales a grandes extensiones del imperio. Por el contrario, en la actualidad, esa región es un importador importante más que un exportador de cereales.

Las condiciones climáticas ayudaron a Roma a prosperar. Pero esa prosperidad tuvo un costo: la gran cantidad de rutas comerciales y la alta conectividad del Imperio Romano crearon un caldo de cultivo perfecto para las enfermedades infecciosas.

Las enfermedades formaban parte de la vida romana

En todo el mundo, las poblaciones varían mucho en su altura promedio. ¿Por qué es así? Bueno, un factor importante que contribuye es la nutrición. 

La era moderna ha visto a varias naciones experimentar rachas de crecimiento masivo gracias al desarrollo económico y el impulso nutricional resultante. Tomemos a los holandeses, cuyos hombres medían en promedio 164-5 centímetros en 1850. Hoy, son casi 20 centímetros más altos en promedio.

¿En cuanto a los romanos? Según cualquier métrica, eran bajos, los hombres tenían un promedio de 164 centímetros de altura y las mujeres 152 centímetros. Tanto los italianos prerromanos como los posrromanos eran más altos que los propios romanos. Sin embargo, las dietas de los romanos eran en general buenas, e incluso aquellos en los peldaños más bajos de la escala social consumían proteínas animales y marinas que aumentaban la altura. Eso significaba que su pequeña estatura probablemente no se debía a una mala alimentación, sino a una enfermedad.

Las mismas condiciones que ayudaron a prosperar al Imperio Romano también permitieron que las bacterias y los virus se propagaran sin inhibiciones. Las ciudades estaban densamente pobladas y bien conectadas, a través de carreteras y rutas comerciales marítimas, por lo que las enfermedades podían viajar fácilmente de una población a otra.

Las enfermedades infecciosas no solo podían difundirse rápidamente por todo el Imperio, sino que las ciudades de Roma estaban terriblemente sucias. Esto los convirtió en excelentes placas de Petri para los parásitos intestinales. Los acueductos traían regularmente agua dulce dentro y fuera de las ciudades. Este proceso no solo proporcionó agua potable y de baño, sino que también ayudó a eliminar los sistemas de alcantarillado de las ciudades. Sin embargo, la eliminación de desechos dejaba mucho que desear; Los baños domésticos a menudo no se conectaban a las líneas de alcantarillado público, por lo que la mayoría de los romanos todavía usaban orinales o inodoros a cielo abierto. Las heces humanas también se intercambiaban con los agricultores como valioso fertilizante. Toda esta exposición a los excrementos humanos significaba que los romanos probablemente a menudo se veían acosados ​​por parásitos como la lombriz intestinal y la tenia.

Cuando se trata de los otros asesinos importantes de la época, el patrón estacional de muerte en el Imperio Romano nos da algunas pistas.

Para todos los romanos, la época del año más mortífera fue desde finales del verano hasta principios del otoño, el período en el que prosperan las enfermedades estomacales e intestinales transmitidas por los alimentos como la fiebre tifoidea y la disentería. Para las personas mayores específicamente, el invierno fue más mortífero, ya que los cuerpos de las personas mayores son más susceptibles a las infecciones respiratorias.

Los romanos nunca fueron verdaderamente sanos. Pero las cosas estaban mucho, mucho peor de lo habitual cuando apareció una nueva enfermedad que arrasó con la población: la peste Antonina.

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La plaga de Antonina desencadenóla crisis económica

Quizás no haya un entorno que los mosquitos aman más que el pantano, una gran masa de agua estancada llena de pastos altos. Y da la casualidad de que Roma, la ciudad en el centro del vasto Imperio Romano, fue construida sobre este tipo de humedal.

Roma no solo estaba rodeada de pantanos, sino que la ciudad misma estaba llena de obras hidráulicas como fuentes decorativas, piscinas y jardines urbanos, un amplio caldo de cultivo para los mosquitos. 

Ahora, los mosquitos son molestos. Peor que eso, sin embargo, son portadores de una serie de enfermedades mortales. Para Roma, el mayor asesino transmitido por mosquitos fue la malaria. Pero incluso esta desnutrición y la enfermedad que causaba fiebre palidecieron en comparación con la destrucción causada por la plaga de Antonina, un evento epidemiológico que puso de rodillas al imperio.

Según una leyenda romana, la plaga de Antonine se liberó durante el saqueo romano de la ciudad mesopotámica de Seleucia, cuando un soldado abrió un cofre dentro de un templo sagrado de Apolo. Dentro del cofre, dijeron, acechaba un vapor pestilente que serpenteaba y se abría paso por todo el imperio.

Por supuesto, ahora sabemos que la peste, que probablemente era la enfermedad que ahora conocemos como viruela, existía dentro del imperio mucho antes del día en que supuestamente se liberaron los “vapores nocivos”. Se apoderó de la ciudad de Roma en el año 166 d.C. y continuó su devastación durante al menos 8 años.

El sistema de salud organizado de Roma, que incluía la enfermería básica, probablemente suavizó el golpe de la plaga. Pero aún así, sus impactos fueron devastadores.

Es difícil determinar el número exacto de muertos por una plaga que ocurrió hace tanto tiempo, pero las estimaciones del número de muertos oscilan entre el 2 por ciento de la población y un tercio completo. Los militares se vieron particularmente afectados por la enfermedad, y el emperador Marco Aurelio señaló que los esclavos, gladiadores y bandidos tenían que ser reclutados rápidamente para ayudar a reponer las filas del ejército.

Al mismo tiempo, a finales de la década de 160 d.C., la minería de plata imperial, que permitió al Imperio producir constantemente más monedas, colapsó repentinamente. Se produjo una crisis económica. Con tanta población agotada, la demanda de tierras disminuyó al mismo tiempo que su valor monetario disminuyó drásticamente. La mano de obra era más escasa y las pérdidas de productividad eran considerables.

En última instancia, la plaga de Antonine no fue un golpe fatal para el Imperio Romano. Pero sí dañó el sistema, haciéndolo menos resistente frente a otras amenazas por venir.

Siglo III: primera caída del Imperio

La ciudad de Roma, 248 d.C. A primera vista, la ciudad se parece mucho a la de hace una generación, en el apogeo de su gloria. Pero al examinarlas más de cerca, las cosas parecen menos opulentas, menos prósperas y, en general, menos estables que antes.

Para empezar, las monedas que circulan dentro de la ciudad, alguna vez de plata maciza, son poco más que obleas de metal con una fina capa de plata para cubrirlas. Las fortificaciones de piedra ahora rodean la ciudad, protegiéndola contra fuerzas externas. Un oscuro culto conocido como cristianismo está dando señales de ganar terreno. 

Roma está en medio de su “primera caída”. Las raíces de la crisis se encuentran en una sequía devastadora, una nueva pandemia y las invasiones bárbaras.

Retrocedamos cuatro años. En el 244 d. C., un aristócrata llamado Felipe se convirtió en emperador de Roma. Su reinado trajo estabilidad al principio, pero no por mucho tiempo. Durante los años siguientes, el imperio fue acosado tanto por rebeliones internas como por intrusiones bárbaras a través del río Danubio y en el este. Felipe fue asesinado en el 248 d.C. y durante las siguientes dos décadas, un usurpador tras otro intentaría tomar el trono. 

Al mismo tiempo, los días del Óptimo Climático Romano estaban llegando a su fin y el régimen climático conocido como la Transición Romana Tardía apenas comenzaba. Este período trajo consigo una disminución de la actividad solar y el frío comenzó a asentarse. Los glaciares de los Alpes retrocedieron después de siglos de derretimiento. Una profunda sequía azotó el norte de África y Palestina. Finalmente, las inundaciones débiles o inexistentes del río Nilo negaron a la región el agua y los sedimentos que necesitaba para la producción de granos. 

El imperio estaba luchando, lo que significaba que no estaba en absoluto preparado para lidiar con otra plaga que comenzó en el 249 d. C. y duró 13 años: la plaga de Cipriano. El testimonio de un testigo afirmó que la enfermedad, que pudo haber sido causada por un filovirus similar al Ébola, se llevaba al menos 5.000 almas por día.

En el año 260 d.C., el imperio se había dividido en partes. El contenido de plata de la moneda romana siguió cayendo en picado, desestabilizando su valor. Como resultado, los precios de los bienes oscilaron enormemente. 

La combinación de pérdidas militares, degradación de las monedas y fragmentación imperial inspiró el asesinato del emperador Galieno en el 268 d. C. Por suerte, su sucesor, Claudio II, recogió los pedazos. Su reinado marcó el comienzo de una era de recuperación que permitió que el imperio floreciera una vez más.

El Imperio Romano se reconstruyó después de la primera caída, pero no duró.

A finales del siglo III y IV, el Imperio Romano seguía siendo el imperio más poderoso del mundo. 

A lo largo de este período se produjeron una serie de reformas. Entre ellos se encontraban los del emperador Diocleciano, quien estableció la tetrarquía , dando a cuatro gobernantes separados el poder de administrar el imperio en expansión. Se reconstruyó el ejército y también se estabilizó la moneda, lo que permitió que los mercados se regeneraran.

Después de Diocleciano vino Constantino, hijo de un oficial militar. Constantino, una figura controvertida, estableció un segundo senado en la capital oriental del imperio, Constantinopla. En menos de un siglo, la población de la ciudad se multiplicó por diez, de 30.000 a 300.000 habitantes. El imperio estaba en medio de una nueva era dorada, pero la paz no duraría para siempre.

El reinado del emperador Constantino trajo estabilidad al imperio. Estas condiciones estables se reflejaron en el medio ambiente. El clima era en general cálido, las lluvias eran fiables y el imperio se salvó de las principales enfermedades y la actividad volcánica.

Pero a nivel mundial, las cosas no fueron tan perfectas. En particular, la estepa euroasiática, que se extiende desde Europa central hasta Asia oriental, estaba experimentando una gran aridez. Esto provocó escasez de alimentos y hambruna. Combinado con el aumento de las tensiones políticas, esto condujo a una era de migraciones de Asia a Occidente. 

Un grupo que emigró a mediados o finales de los años 300 fue una tribu nómada conocida como los hunos. La ferocidad de los hunos como guerreros, junto con su armamento superior, abrumaron a los pueblos que vivían en la parte occidental de la estepa, conocidos como godos. En el año 376 d.C., la continua migración de los hunos empujó a más de 100.000 godos al Imperio Romano como refugiados. 

Los romanos no tomaron bien a los refugiados góticos. La crueldad romana, que incluía obligar a los padres a vender a sus hijos a cambio de perros para comer, provocó una revuelta gótica. Una batalla en Adrianópolis el 9 de agosto del 378 d. C. vio la peor pérdida militar en la historia romana: se estima que murieron 20.000 hombres. El ejército nunca se recuperó.

Pronto, el Imperio Romano Occidental cayó. Ocurrió en dos oleadas. El primero comenzó en 405, cuando una serie de ataques góticos desestabilizadores culminaron con el saqueo de la ciudad de Roma. La segunda ola se produjo cuando los hunos, liderados por Atila, invadieron la Galia e Italia en el 450 d. C. Para el 476 d.C., el Imperio Romano Occidental había dejado de existir, pero el Imperio Oriental todavía prosperaba.

La peste bubónica asestó el primero de dos golpes fatales

En los siglos V y VI, la capital oriental del Imperio Romano, Constantinopla, era un centro global: un centro comercial y una ciudad importante en la que se podían escuchar diez o más idiomas en las calles en cualquier momento. Y compartiendo esta ciudad diversa con sus habitantes humanos estaba una especie conocida como Rattus rattus : la rata negra.

Estas ratas no eran solo plagas molestas, eran anfitriones de un asesino despiadado que ahora conocemos como la peste negra o peste bubónica. 

La peste negra medieval, que duró casi 500 años en los siglos XIV y XV, es la ocurrencia de peste bubónica más famosa de la historia. Pero su primera aparición se produjo en el año 541 d.C., cuando llegó a las costas de Egipto y devastó el Imperio Romano.

La rata negra es nativa del sudeste asiático. Pero a estos roedores les encanta viajar y aman aún más los cereales. Eso significaba que estaban muy dispuestos a viajar en barcos romanos en el Mar Rojo y el Océano Índico.

Las ratas mismas no fueron la fuente de la plaga. La culpable fue una bacteria llamada Yersinia pestis. La mayor parte del tiempo, Y. pestis vive dentro de una población hospedante de roedores, generalmente marmotas o jerbos. Se propaga cuando las pulgas ingieren sangre de un roedor infectado y la transmiten a una población de ratas. La bacteria enferma a las ratas y hace que su población disminuya, agotando la fuente de alimento de las pulgas. Las pulgas luego cambian a una dieta de sangre humana como último recurso.

La peste bubónica es una enfermedad excepcionalmente fatal, especialmente en un mundo sin atención médica ni tratamientos con antibióticos. Antes de la plaga, se pensaba que la población de Constantinopla era de medio millón. Las fuentes primarias afirman que el número de muertos en la ciudad fue de 300.000, en otras palabras, del 50 al 60 por ciento de la población de la ciudad. 

La plaga arrasó el Imperio a trompicones durante dos siglos, desde el 541 d.C. al 749 d.C. Fue ayudada por condiciones climáticas gélidas perfectas para la propagación de la enfermedad y perfectas para asestar el golpe final a un Imperio Romano ya estresado.

La Pequeña Edad de Hielo de la Antigüedad tardía

La Peste Negra no fue el único evento mortal y aparentemente apocalíptico que se apoderó del vacilante Imperio Romano durante los siglos V y VI. En el 535 d.C., un volcán explotó, arrojando nubes de ceniza y humo. Su erupción provocó lo que llegó a conocerse como el año sin verano. Los testigos afirmaron que el sol rara vez brillaba, y que cuando lo hacía, su luz era tenue y turbia.

Ese fue solo un caso en una cadena más grande de anomalías climáticas. 540 a 541 d.C. vio otro invierno volcánico. Y los años 530 y 540 d.C. fueron las décadas más frías de la época. En el año 536 d.C., las temperaturas de verano en Europa bajaron en 2,5 grados Celsius, una cifra asombrosa.

Esta era climática fue conocida como la Pequeña Edad de Hielo de la Antigüedad Tardía, y junto con la peste bubónica, ayudó a empujar al Imperio Romano hacia su colapso final.

La falta de verano en el 536 d.C. significó una gran pérdida de cosechas. Afortunadamente, sin embargo, el año anterior había sido testigo de una cosecha abundante y los depósitos de cereales eran lo suficientemente abundantes como para que la población dentro del imperio saliera de la escasez relativamente ilesa. Pero hubo hambrunas en otros lugares, en Irlanda y China, un testimonio de la escala mundial de los cambios climáticos.

Las gélidas temperaturas también resultaron en un importante declive demográfico: tan solo de 10 a 20,000 personas pudieron haber llamado a Roma su hogar en este momento. Asentamientos enteros parecieron marchitarse. Varias tribus góticas se extendieron por España, Galia e Italia. La naturaleza comenzó a crecer nuevamente sobre las tierras de cultivo que una vez habían alimentado las grandes ciudades occidentales del imperio. 

En el este, el ejército se había visto reducido por los devastadores efectos de la plaga. El estado no podía pagar los salarios de sus soldados, por lo que no podía reunir suficientes tropas para defender el territorio imperial. Los ejércitos del vecino Imperio persa tomaron la ciudad de Alejandría en 641. Con la victoria persa, todos los envíos de grano a Constantinopla se detuvieron definitivamente.

Durante los años siguientes, la plaga estranguló los últimos suspiros de vida de Constantinopla, y el emperador Heraclio presidió el fracaso final del imperio a principios del 640 d.C. Los árabes, cristianos, judíos e islámicos, se apoderaron de las antiguas joyas del Imperio Romano en el este y el sur. La ciudad de Constaninopla siguió luchando, pero el Imperio Romano se había derrumbado de verdad.