Plutón, ¿planeta o no? El debate se reaviva

Plutón, el más débil del sistema solar, fue “degradado” de un planeta a un planeta enano por la Unión Astronómica Internacional (UAI) en 2006, después de que los informes sobre el mismo no se ajustaran a los nuevos criterios para ser considerado un verdadero planeta. Desde que dejó de tener esa categoría dentro de nuestro sistema solar, sus leales seguidores y muchos astrofísicos han estado luchando contra esta decisión.

Alan Stern y David Grinspoon, principales investigadores de la misión New Horizons a Plutón y astrobiólogos, han escrito un nuevo artículo para el Washington Post en el que plantean su caso de “convertir a Plutón de nuevo en un planeta“.

¿Por qué Plutón dejó de ser un planeta?

La definición de la UAI de 2006 requiere que un cuerpo celeste cumpla tres requisitos para pasar a llamarse planeta. Primero, debe estar en órbita alrededor del Sol. En segundo lugar, debe tener suficiente autogravedad para formar una esfera (casi redonda). Finalmente, tiene que tener despejado el terreno que se encuentra alrededor de su órbita.

Plutón cumple los primeros requisitos, pero no el tercero ya que se encuentra rodeado de un enjambre de otros objetos helados del Cinturón de Kuiper similares a él. Por ello, no encaja con la nueva definición y, por lo tanto, no es un verdadero planeta.

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Plutón no cumplía con la definición de planeta, por ello dejó de ser considerado como tal

Una teoría que está contra las cuerdas

Stern y Grinspoon afirman que la definición fue “redactada rápidamente” y contiene “defectos obvios”. Después de todo, significaría entonces que la Tierra no es un planeta porque tiene muchos asteroides orbitando a su alrededor que no han sido eliminados. Además, la definición no considera los exoplanetas, los innumerables planetas que viven más allá de nuestro propio Sistema Solar. Es más, cuantos más exoplanetas descubrimos, más fuerza pierde esta definición. En cambio, argumentan que el término planeta debería usarse para describir mundos con propiedades geofísicas intrínsecas, no meramente propiedades orbitales.

“Usamos ‘planeta’ para describir mundos con ciertas cualidades”, explican Stern y Grinspoon. “Cuando vemos uno como Plutón, con sus muchas características familiares, montañas de hielo, glaciares de nitrógeno, un cielo azul con capas de smog, nosotros y nuestros colegas nos encontramos naturalmente usando la palabra planeta para describirlo y compararlo con otros planetas que conocemos y amamos”.

Este debate también ha llegado a las redes sociales, creando mucha controversia:

La polémica está asegurada

En declaraciones a IFLScience el año pasado, Alan Stern siguió insistiendo en este punto señalando que “la UAI está compuesta principalmente por astrónomos no expertos que estudian los agujeros negros y las galaxias. Cualquier otra organización compuesta por científicos planetarios podría ser más apropiada”.

Stern y Grinspoon van más allá y citan otra definición presentada en 2017 en la Conferencia anual de ciencias lunares y planetarias: “Objetos redondos en el espacio que son más pequeños que las estrellas también deberían ser considerados planetas”. Por supuesto, no todos los astrónomos están convencidos por este argumento, ya que eso significaría que la mayoría de las lunas del Sistema Solar también se considerarían planetas.

Incluso el anfitrión de Cosmos, Neil deGrasse Tyson, ha argumentado previamente en The Late Show with Stephen Colbert que Plutón no es un planeta. Después de notar que la órbita de Plutón cruza ocasionalmente a Neptuno, gritó: “No es un tipo de comportamiento para un planeta. ¡No!”.

De todo esto solo hay una cosa cierta, el debate sobre si Plutón es un planeta o no está lejos de morir.

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