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Cómo evolucionaron los humanos a través del fuego, el lenguaje, la belleza y el tiempo 1

Cómo evolucionaron los humanos a través del fuego, el lenguaje, la belleza y el tiempo

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Actualizado el Wednesday, 29 May, 2024

En unos pocos milenios, la humanidad ha llegado a conquistar el mundo. Las fuerzas ambientales, genéticas y culturales han empujado a nuestra especie a trascender más allá de las capacidades de cualquier otra forma de vida en la Tierra. Pero nada de esto hubiera sido posible sin cuatro herramientas humanas esenciales: fuego, lenguaje, belleza y tiempo. 

Trascendencia es una descripción general de la historia de la humanidad, desde sus inicios en las sabanas de África hasta la civilización mundial actual. Esta exploración multifacética muestra cómo el fuego, el lenguaje, la belleza y el tiempo llegaron a definir nuestra especie.

Una mirada profunda a la historia de la humanidad

Hace unos pocos milenios, los humanos eran mamíferos marginales, que apenas se ganaban la vida en la sabana africana. Sin embargo, si avanzamos hasta hoy, nos hemos convertido en la especie dominante en la Tierra. Es un ascenso increíble, pero no lo hicimos solos.

Estos consejos cuentan la historia del ascenso de la humanidad al observar nuestra relación con cuatro fuerzas cruciales: fuego, lenguaje, belleza y tiempo. Este relato en profundidad de la historia humana se basa en campos como la antropología, las ciencias ambientales, la genética y la psicología para comprender cómo el homo sapiens llegó a dominar el mundo que los rodea.

En estos consejos aprenderás:

  • qué comer en el interior de Australia;
  • cómo los relojes de sol marcan el tono de la civilización; y
  • por qué no puedes bromear con los simios.

Desde nuestros antepasados primates hasta la sociedad moderna, hemos experimentado un viaje extraordinario marcado por hitos significativos que han dado forma a lo que somos hoy. En este artículo, exploraremos cómo los elementos fundamentales como el fuego, el lenguaje, la búsqueda de la belleza y el paso del tiempo han sido pilares clave en nuestra evolución.

El Fuego: Una Invención Transformadora

El descubrimiento y dominio del fuego fueron puntos de inflexión cruciales en la historia humana. El fuego no solo proporcionó calor y protección contra los depredadores, sino que también revolucionó nuestra dieta y nuestra capacidad para cocinar alimentos. La cocción permitió una mayor digestibilidad y extracción de nutrientes de los alimentos, lo que condujo a un aumento en la energía disponible para el cerebro y el cuerpo.

Además, el fuego propició el desarrollo de habilidades sociales alrededor del hogar, fomentando la colaboración y el intercambio de conocimientos entre los miembros del grupo. Estas interacciones sociales contribuyeron al desarrollo del lenguaje y la comunicación, lo que a su vez impulsó aún más el progreso humano.

El Lenguaje: La Herramienta de la Comunicación y la Colectividad

El surgimiento del lenguaje marcó un hito crucial en la evolución humana. A través del lenguaje, los seres humanos pudieron transmitir ideas, emociones y conocimientos de una generación a otra. Esta capacidad no solo fortaleció los lazos sociales dentro de las comunidades, sino que también permitió la transmisión de información sobre la caza, la recolección y otros aspectos de la supervivencia.

Con el tiempo, el lenguaje se convirtió en una herramienta fundamental para la cooperación, la resolución de problemas y la creación de culturas y sociedades complejas. Desde los primeros gruñidos y gestos hasta los sofisticados idiomas que hablamos hoy en día, el lenguaje ha sido un catalizador para el progreso humano.

La Búsqueda de la Belleza: Expresión Artística y Desarrollo Cultural

La humanidad siempre ha buscado la belleza en su entorno y ha expresado esta búsqueda a través del arte, la música, la poesía y otras formas creativas. La capacidad de apreciar y crear belleza no solo refleja la riqueza de nuestra experiencia emocional, sino que también impulsa el desarrollo cultural y la evolución de la sociedad.

Desde las pinturas rupestres en las cavernas hasta las obras maestras de la Renaissance y el arte contemporáneo, la expresión artística ha sido un medio para explorar nuestra relación con el mundo y con nosotros mismos. Esta búsqueda de la belleza no solo ha enriquecido nuestras vidas, sino que también ha contribuido a la diversidad y la riqueza de la experiencia humana.

Nuestra especie está determinada por nuestro entorno, genética y cultura

Cuando nació el artista británico Neil Harbisson, solo podía ver tonos de gris. A Neil le diagnosticaron acromatopsia, un síndrome genético que limita la capacidad natural del ojo para percibir los colores. Pero luego las cosas cambiaron. En el momento de escribir este artículo, Harbisson puede detectar más colores que cualquier humano en el mundo.

En 2004, a Harbisson le implantaron una antena especial en el cráneo. Esta asombrosa pieza de tecnología detecta colores y los transmite directamente al cerebro de Harbisson como notas musicales. Con este dispositivo, puede “oír” una gama de colores más amplia que la que puede ver cualquier ojo normal.

La habilidad de Harbisson suena a ciencia ficción. Pero la verdad es que las herramientas siempre han mejorado a los humanos. A través de nuestra cultura, hemos creado formas de complementar nuestra biología, y por eso hemos prosperado.

Sin duda, los seres humanos se encuentran entre las especies más exitosas de la Tierra. Hoy en día, somos miles de millones repartidos por todos los continentes del planeta. Muchos de nosotros vivimos vidas largas y saludables, y nuestra civilización diversa e interconectada produce de todo, desde arte en movimiento hasta sistemas de infraestructura masivos. 

Entonces, ¿cómo llegamos aquí, mientras otros animales permanecían en sus nichos naturales? Bueno, nuestro notable ascenso como especie se debe a algo llamado tríada evolutiva . Esta tríada consta de tres partes: nuestro medio ambiente , nuestra genética y nuestra cultura . La compleja relación entre estos elementos es lo que permitió a nuestra especie transformarse a sí misma y al mundo en general. 

Como todas las especies, emergimos del mundo natural. Los sistemas geológicos y ecológicos de la Tierra proporcionaron el telón de fondo básico para nuestras vidas. Luego, a través de la selección natural, nuestra especie desarrolló rasgos inusuales para navegar por su entorno. Estos son rasgos como el bipedalismo (caminar sobre dos pies) y cuerdas vocales complejas para hablar. Finalmente, realzamos estos rasgos con la cultura: el conocimiento acumulado que transmitimos de generación en generación.

La cultura humana ha generado innumerables innovaciones a lo largo de los milenios. Pero cuatro destacan por ser verdaderamente excepcionales. Primero, está el fuego , que nos permite acceder a más energía de la que nuestros cuerpos pueden crear por sí mismos. El segundo es el idioma , que nos ayuda a almacenar y transmitir información. En tercer lugar está la belleza , que proporciona sentido y estructura a nuestras vidas. Y por último está el tiempo , que nos ayuda a estudiar objetiva y racionalmente el mundo que nos rodea. 

En los siguientes consejos, profundizaremos en cada una de estas cuatro innovaciones definitorias.

El fuego ayudó a los humanos a volverse más inteligentes, más sociales y más poderosos

Por sí solas, las semillas de ngardu no son muy apetecibles. De hecho, si no se prepara adecuadamente, esta planta australiana puede ser francamente venenosa. Sin embargo, los yandruwandha, que son nativos del interior, los comen todo el tiempo.

Este grupo aborigen conoce exactamente el proceso correcto para moler, colar y, lo más importante, cocinar estas semillas en pan nutritivo. Su complejo método se perfeccionó durante generaciones y les permitió prosperar en un entorno que de otro modo sería demasiado duro para los humanos.

Las tradiciones culinarias como la de Yandruwandha se encuentran en todo el mundo. Y, al permitirnos crear alimentos incluso en hábitats desolados, nos han ayudado a extendernos por todas partes. Pero por variadas que sean estas tradiciones, todas comparten un ingrediente clave: el fuego.

Es difícil exagerar la importancia del fuego en la historia de la humanidad. No es una coincidencia que muchas culturas, desde los antiguos griegos hasta el pueblo Ekoi de Nigeria, tengan mitos que hablan de dioses como los originadores del fuego. Los científicos modernos, sin embargo, cuentan una historia diferente. Calculan que nuestros antepasados ​​humanos empezaron a provocar incendios en el Valle del Rift de África oriental, hace unos 1,5 millones de años.

Aprovechar el fuego fue un cambio de juego para los humanos por varias razones. Por un lado, nos permitió cocinar carne y plantas. Este simple paso hace que los alimentos sean más nutritivos y más fáciles de digerir. La carne cocida, por ejemplo, produce un 40 por ciento más de calorías que su contraparte cruda. Todas esas calorías adicionales ayudaron a nuestro cerebro a crecer más y permitieron que nuestros cuerpos dirigieran menos energía hacia nuestros estómagos y más energía hacia el funcionamiento cognitivo.

Los beneficios físicos del fuego se vieron agravados por sus beneficios sociales. Construir y mantener llamas es difícil, por lo que los humanos tuvieron que poner a trabajar sus cerebros más grandes para desarrollar herramientas para mantener sus hogares encendidos. Y, por supuesto, es costoso seguir reinventando la rueda. Entonces, la humanidad tuvo que desarrollar las habilidades sociales necesarias para enseñar y transmitir esta información. Los grupos que mejor se comunicaban y mejoraban estas técnicas crecieron y se expandieron a nuevas áreas.

Cuanto más crecía el conocimiento de la humanidad, más avanzadas se volvían sus tecnologías. A su vez, estas tecnologías podrían respaldar sociedades más grandes y complejas. Habiendo aprovechado el fuego, por ejemplo, los humanos aprendieron a usarlo para transformar el barro en cerámica. Luego, usaron esa cerámica para cocinar y almacenar aún más comida. Esta abundancia permitió a los humanos dedicar más tiempo a inventar mejores herramientas como hornos y arados. Como puede ver, una pequeña chispa encendió una espiral ascendente de innovación que continúa hasta el día de hoy.

El lenguaje permitió a los humanos coordinar acciones y construir culturas duraderas.

Los chimpancés son trepadores asombrosos, maravillosos para acicalarse unos a otros y excelentes para atrapar termitas con palos. Pero si intenta hablar con uno, encontrará que no son los mejores conversadores. Entonces, ¿por qué somos mucho más conversadores que nuestros parientes primates más cercanos?

Se debe en parte al gen FOXP2. Este pequeño fragmento de código genético controla cientos de diferentes rasgos físicos y cognitivos asociados con el habla. Nuestra versión de FOXP2 es casi idéntica a la de los chimpancés, pero las pequeñas diferencias entre la nuestra y la de ellos nos dan una ventaja trascendental cuando se trata de aprender y usar el lenguaje.

A la mayoría de los chimpancés se les pueden enseñar algunas palabras y signos. Pero la persona promedio puede reconocer alrededor de 42,000 palabras a la edad de 20 años. Esta impresionante habilidad para comunicarse ha jugado un papel muy importante en nuestra historia y en nuestro éxito.

Los humanos modernos nacen con una capacidad innata para dominar el lenguaje. Esta capacidad depende de los rasgos físicos y mentales perfeccionados durante miles de generaciones. Nuestra postura bípeda, por ejemplo, nos permite respirar más libremente, mientras que nuestra laringe baja y flexible nos permite esculpir ese aire en cientos de sonidos diferentes. Nuestros cerebros también se han adaptado, cultivando habilidades lingüísticas esenciales como el reconocimiento de patrones y el razonamiento abstracto.

La destreza de nuestra especie con los idiomas le da una ventaja increíble sobre otros animales. A través del habla y los gestos, podemos transmitir ideas complejas y coordinar acciones como la caza, el comercio o la construcción de refugios. Y, gracias a la invención de la escritura hace unos 5.000 años, podemos hacer aún más. Esta asombrosa innovación nos permitió almacenar y transmitir información con alta fidelidad a grandes distancias y a través de muchas generaciones. 

Gracias a la escritura, puedes leer la epopeya de Gilgamesh de 4000 años de antigüedad tal como lo haría un antiguo babilónico. Además, probablemente lo disfrutaría. Eso es porque, junto con el lenguaje, los humanos han desarrollado una conexión profunda con la narración y las narrativas que contiene. En todas las sociedades, usamos historias para entretenernos, generar empatía, establecer valores compartidos y dar sentido al mundo caótico que nos rodea.

La narración de historias es tan poderosa que en realidad sincroniza las mentes del hablante y del oyente. Los escáneres cerebrales muestran que cuando cada persona imagina las acciones o sensaciones de una historia, sus cerebros se activan como si todo estuviera sucediendo realmente. Es por eso que la información organizada como una historia es 22 veces más memorable que una simple lista de hechos. Con un efecto tan íntimo, no es de extrañar que algunas de nuestras tradiciones culturales más antiguas sean mitos y leyendas transmitidas durante milenios.

La belleza y la estética proporcionan a los humanos significado y motivación

Imagine a una persona que lleva una joya. ¿Que ves? Quizás sea una reina adornada con una elaborada corona y un cetro. Tal vez sea una mujer joven que luce un anillo de compromiso de diamantes brillantes. O podría ser un pastor con una simple cruz de oro. 

En todos estos casos, los accesorios hacen más que decorar. Cuentan una historia sobre quién es cada persona, cuáles son sus valores y dónde pertenecen en la sociedad. Y los materiales de cada adorno tienen una conexión profunda con la historia de viajes, comercio y conquista de la humanidad.

Claramente, nuestras expresiones estéticas son mucho más que modas triviales o estilos superficiales. Realmente, nuestro deseo de crear y adquirir belleza es una fuerza fundamental en cómo nos comportamos como humanos. 

Nuestra especie está programada para apreciar la belleza. Durante milenios, los humanos han buscado las parejas más aptas y fértiles al buscar ciertas señales visuales que indican salud, como la simetría facial y la tez clara. Casi universalmente encontramos estas características agradables a la vista. Pero, en términos generales, nuestra concepción de la belleza es subjetiva y depende de la cultura. Además, utilizamos la estética para muchos propósitos más allá de la selección de socios.

Los seres humanos de todas las culturas usan ornamentación artificial como ropa, joyas, maquillaje y arte corporal para estructurar simbólicamente las sociedades. Las mujeres Turkana de Kenia, por ejemplo, usan collares de colores para indicar su estatus: el amarillo es para las mujeres solteras, mientras que el blanco está reservado para las viudas. Y en el Japón feudal, solo a los miembros de la realeza se les permitía usar seda, mientras que otros, que aún buscaban estilo, optaban por tatuajes brillantes.

Nuestra búsqueda de la belleza ha dado forma al curso de civilizaciones enteras. El deseo de Europa por los metales preciosos y las especias exóticas dio inicio a los primeros viajes por mar, que a su vez llevaron al desarrollo del comercio de esclavos y la colonización de las Américas. Y antes, estaba la Ruta de la Seda. Esta vasta red de rutas comerciales difundió innumerables productos, ideas y enfermedades por Europa y Asia. Sin embargo, toma su nombre del tejido lujoso y estéticamente agradable que se convirtió en su bien comercial más preciado.

Pero no se detiene ahí. Nuestro aprecio por la belleza puede, de hecho, ser la base de las invenciones mismas de la arquitectura y la vida urbana. Después de todo, algunas de nuestras primeras estructuras permanentes parecen estar más relacionadas con la expresión artística que con el refugio. Basta pensar en Göbekli-Tepe, en el sureste de Turquía. Los pastores nómadas construyeron este complejo de templos megalíticos hace más de 12.000 años. Y lo decoraron elaboradamente. Eso significa que incluso antes de la invención de la agricultura, los seres humanos se unían para crear sitios de belleza. No se puede exagerar la importancia de la estética.

Nuestra comprensión del tiempo nos ayuda a relacionarnos con el mundo de una manera racional

Viajemos 1,5 millones de años hacia el pasado. En algún lugar de África, uno de nuestros ancestros sacrifica el cadáver de un antílope con un hacha de piedra tosca. Corta carne con hueso y se sacia. Luego, hace algo extraordinario: mientras se aleja de la comida, trae su hacha para usarla más tarde.

En este escenario, el invento más asombroso no es la piedra en su mano. Es algo más intangible, ubicado en su mente. Es el mismo concepto de “más tarde”. Mientras que otros primates descartarían la herramienta después de un uso, este humano primitivo puede concebir un futuro en el que la herramienta volverá a ser útil. Ella comprende el tiempo.

Hoy en día, pensar en términos de tiempo parece una idea obvia. Pero, en realidad, es un salto cognitivo asombroso que alteró el destino de toda nuestra especie.

Como todos los animales, el cuerpo humano está íntimamente conectado con el paso del tiempo. Nuestros ritmos circadianos nos ayudan a despertarnos y dormir en sincronía con el sol, mientras que nuestras hormonas regulan otros ritmos biológicos como la frecuencia cardíaca, el hambre y los ciclos menstruales. Pero la experiencia consciente del tiempo, es decir, la capacidad de recordar eventos pasados ​​y pronosticar desarrollos futuros, es exclusivamente humana.

La capacidad de conceptualizar el tiempo es una de nuestras tecnologías más antiguas y valiosas. Comprender la conexión entre el pasado y el presente permitió a nuestros antepasados ​​comprender importantes relaciones de causa y efecto, como la conexión entre el apareamiento y el parto. Y captar la naturaleza cíclica de las estaciones nos ayudó a anticipar los mejores momentos para sembrar semillas y cosechar cultivos, dos habilidades que fueron esenciales en el desarrollo de la agricultura. 

La importancia del tiempo se puede ver en el esfuerzo que hemos puesto para medirlo. Como muestra la historia, los seres humanos siempre han tratado de fabricar dispositivos para medir la hora cada vez más precisos. Ya hace 38.000 años, los humanos hicieron tablillas de marfil grabadas con relatos detallados del ciclo lunar. Algún tiempo después, los romanos perfeccionaron los relojes de sol para dividir los días en horas. Y en el siglo XIV, las ciudades europeas presentaban enormes relojes mecánicos para mantener a todos en el mismo horario.

La medición objetiva del tiempo cambió todas las áreas de la vida humana. Los relojes precisos hicieron posible que los barcos navegaran más fácilmente por los mares; abrieron la puerta a los experimentos de física de la Ilustración; y permitieron a los industriales organizar a los trabajadores según el trabajo por hora. En otras palabras, el tiempo es una herramienta que ha estructurado tanto nuestras búsquedas intelectuales como nuestra producción material. 

Adónde nos llevará nuestro camino futuro es incierto, pero al menos sabemos que el mañana siempre llegará.

Resumen de las ideas esenciales

La evolución de los humanos a través del fuego, el lenguaje, la belleza y el tiempo ha sido un proceso complejo y fascinante.

  1. El Fuego: El dominio del fuego fue un hito crucial en la evolución humana. Nos permitió cocinar alimentos, lo que facilitó la digestión y liberó más energía para el crecimiento del cerebro. Además, proporcionó calor en entornos fríos, protección contra depredadores y la capacidad de modificar el entorno para nuestro beneficio.
  2. El Lenguaje: El desarrollo del lenguaje fue fundamental para la comunicación y la transmisión de conocimientos entre generaciones. Nos permitió coordinar actividades, compartir experiencias, y desarrollar formas más complejas de pensamiento y socialización. El lenguaje también fue crucial para la creación de cultura y la transmisión de valores y tradiciones.
  3. La Belleza: La apreciación de la belleza es una característica humana distintiva que ha evolucionado a lo largo del tiempo. La capacidad de encontrar belleza en el arte, la música, la naturaleza y otras formas de expresión refleja nuestra sensibilidad estética y nuestra capacidad para experimentar emociones profundas. La belleza también ha desempeñado un papel en la selección sexual, influyendo en la atracción entre individuos y contribuyendo a la diversidad genética.
  4. El Tiempo: Nuestra comprensión del tiempo ha evolucionado desde las simples percepciones de los ciclos naturales hasta la conceptualización abstracta del tiempo lineal. El desarrollo de herramientas para medir y registrar el tiempo, como el calendario y el reloj, ha sido fundamental para la organización de la sociedad y el progreso científico. Además, la conciencia del tiempo nos ha llevado a reflexionar sobre nuestro pasado, planificar para el futuro y desarrollar conceptos de historia y destino.


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